Tropical Ecology and Conservation [Monteverde Institute]

Alternative Title

¿Cómo determinan las mariposas Ithominnae (Lepidoptera, Nymphalidae) de cuáles flores alimentarse?


Jessie James



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Publication Date

December 2016


Glasswing butterflies, of the subfamily Ithomiinae, feed almost exclusively from plants that produce pyrrolizidine alkaloids as secondary metabolites. They are able to extract the alkaloids from the nectar and use them as pheromones, as well as for chemical defense. The most common of these alkaloid-producing plants in the Monteverde zone is Santa Lucia, an Asteraceae. In order to determine what attracts Ithomiinae to these flowers, I presented them with three types of Santa Lucia flowers: unmodified flowers, dried flowers, and red-colored flowers. If the butterflies respond to visual cues, I predicted that they would visit the unmodified and dried flowers more frequently. If they are able to sense the contents/presence of the nectar, I predicted that they would visit the unmodified and colored flowers more often. If Ithomiinae recognize both of these factors, I predicted that they would show a preference for visiting the unmodified flowers. After four and a half days of observation, I found that Ithomiinae visit unmodified flowers three times as often as dried or colored flowers. However, the length of each visit is highly variable, and does not correlate with visiting preference. This supports my prediction that Ithomiinae acknowledge both flower color, and nectar amount when selecting flowers. Omitting outliers, the average durations of the three presented flower types are not statistically significant, meaning that the butterflies visited each flower type for similar amounts of time.


Las mariposas de alas transparentes, en la subfamilia Ithomiinae, comen casi exclusivamente néctar de flores que producen alcaloides pirrolizidínicos como metabolitos secundarios. Las mariposas pueden extraer estos alcaloides y los usan como feromonas y como defensa química. La más común de estas flores en Monteverde es un Ageratum sp. conocido popularmente como Santa Lucia. Para determinar qué atrae a las mariposas a éstas flores, yo les presenté tres tipos de flores de Santa Lucia: flores sin modificar, flores secas, y flores teñidas de color rojo. Si las mariposas responden a señales visuales, yo predecí que ellas visitarían las flores sin modificar y flores teñidas de rojo más frecuentemente. Si las mariposas pueden sentir el contenido y presencia del néctar, yo predecí que ellas preferirían las flores sin modificar y flores secas. Si las mariposas Ithomiinae reconocen ambos factores, yo pensé que ellas preferirían solamente las flores sin modificar. Después cuatro y medio días de observación, encontré que las mariposas Ithomiinae visitan flores sin modificar tres veces más que los otros tipos de flores, pero la duración de cada visita es muy variable, y no tiene correlación con preferencia de visita. Esto apoya mi predicción de que las mariposas Ithomiinae reconocen ambas señales visuales, y presencia del néctar al seleccionar flores. Si no considero algunos datos atípicos extremos que observé, la duración promedio de visita a los tres tipos de flores no son significativamente diferentes. Esto significa que las mariposas visitaron cada tipo de flor por periodos de tiempo similares.


Butterflies, Mariposas, Butterflies--Behavior, Mariposas--Comportamiento, EAP Fall 2016, EAP Otoño 2016

Palabras claves

EAP Otoño 2016


9 pages

Geographic Location

Monteverde (Puntarenas, Costa Rica)

Holding Location

Monteverde Institute


English; Spanish

Media Type



Digital Only





How do Ithomiinae (Lepidoptera, Nymphalidae) determine which flowers to feed from?



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