Tropical Ecology and Conservation [Monteverde Institute]



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Publication Date

June 2006


Atta (Formicidae: Myrmicinae) are important herbivores in the Neotropics, cutting between 12 and 17% of the vegetation there (Holldobler and Wilson 1990). Atta cephalotes uses pheromones to communicate and maximize efficiency during foraging. The presence and specificity of pheromones was studied on leaf segments, between trails in the same colony and between different colonies. All studies were completed at the Santuario Ecológico in Cerro Plano, Costa Rica. Leaves cut by ants were retrieved from the cache at a significantly faster rate than those cut by hand (p-value = <0.0001), suggesting pheromones were laid on the plant material. The leaves were also retrieved at a significantly faster rate when compared to leaves collected from ants on a different trail within the colony or from a different colony (p-value = 0.0386 and 0.0010 respectively). Individual ants also foraged at a significantly faster rate on their own trail when compared to when they were transferred to a different trail within the colony or to a trail of a different colony (both p-values = <0.0001). This suggests that the trail pheromones used for foraging are more complex and specifically recognized by workers on a certain trail. A higher specificity of pheromones may prove beneficial to the enhancement of worker specialization and colony foraging efficiency. Las hormigas Atta son herbívoros muy importantes en los neotrópicos, consumiendo entre el 12 y el 17% de la vegetación. Atta cephalotes usa feromonas para comunicarse y forrajear eficientemente. Se estudió la presencia y especificidad de las feromonas en pedazos de hojas, entre senderos en el mismo hormiguero y entre hormigueros diferentes. Todos los experimentos se realizaron en el Santuario Ecológico en Cerro Plano, Costa Rica. Las hormigas recolectaron hojas de grupos que fueron cortadas por las hormigas a una velocidad significativamente más rápida que las de grupos de hojas cortadas a mano (p = <0.0001), sugiriendo que las feromonas fueron puestas en los pedazos de hoja. Las hojas también fueron recogidas significativamente más rápido cuando se les comparó con las hojas que fueron recolectadas de hormigas en un sendero diferente del mismo hormiguero o de un hormiguero completamente diferente (p = 0.0386 y 0.0010, respectivamente). Las hormigas individuales también forrajearon a una velocidad más rápida en su mismo sendero en comparación con hormigas que fueron trasladas a un sendero diferente del mismo hormiguero o a un sendero de un hormiguero diferente (p = <0.0001 para los dos tratamientos). Este resultado sugiere que las feromonas de los senderos usados para buscar material de plantas son más complicadas y reconocidas específicamente por las hormigas trabajando en un sendero particular. Una especificidad más alta de las feromonas puede ser beneficiosa para el mejoramiento de la especialización de las hormigas y la eficiencia de forrajeo para el hormiguero.


Student affiliation : Biochemistry Department, University of Wisconsin-Madison Born Digital



Holding Location

Monteverde Institute IMVI



Use of pheromones to enhance foraging efficiency in Atta cephalotes



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